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【转载】罗伯特·席勒:经济学家有什么用?  

2015-02-02 11:15:06|  分类: 国际视野 |  标签: |举报 |字号 订阅

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文/少林小子

 

罗伯特·席勒:经济学家有什么用?
 罗伯特·席勒(美国耶鲁大学经济学教授,诺贝尔经济学奖得主)

 

        从全球金融危机爆发和经济出现衰退以来,各方面对经济学界提出了越来越尖锐的批评。在危机来临前,只有个别经济学家对其做出了预测,这使得许多人对开始质疑,经济学家这个职业对社会到底有没有贡献。如果经济学家连这种关乎民生大计的东西都预见不了,那要他们有什么用?

       确实,整个20世纪,经济学家基本上没能预测到任何一次重大的危机,包括1920-21年的美国战后经济不景气,1980-82多国出现经济衰退,其中最严重的则是1929年股票市场崩盘后爆发的大萧条。我搜寻了这些经济危机爆发之前的新闻档案,发现经济学家没有提出任何警告。相反,各大报纸却着重刊载了政界商界达官显贵们的观点,而他们往往乐观过了头。

        整个20世纪,经济学家基本上没能预测到任何一次重大的危机

        1980-1982年经济衰退来临之前,曾有经济学家差一点就敲响了警钟。1979年,时任美联储主席的保罗·沃尔克向美国国会联合经济委员会陈述,认为美国面临的“经济环境不容乐观”,并且“需要做出艰难的决定,保持克制,甚至做出牺牲”。因为当时美联储有可能被迫采取重大措施遏制恶性通胀,再加上1979年石油危机造成的影响,有较大可能引发严重的经济衰退。

        然而,在整个20世纪中,每当有危机初露端倪时,经济学界广泛的共识却是“一切正常、万事无忧”。我遍寻资料,发现即使如凯恩斯、哈耶克和费雪等经济学大师,也从未公开发表声明预言大萧条的到来。

        据历史学家道格拉斯·欧文记载,瑞典经济学家古斯塔夫·卡塞尔是一个特殊的例子。1928年,在哥伦比亚大学的系列讲座上,卡塞尔曾警告道:“全球性萧条将持续很久。”但他对该问题的论述过于技术性(侧重于货币经济学和金本位),以至于未能在经济学界铸就新的共识;从新闻记录来看,卡塞尔也没能引起媒体的警觉。

       有趣的是,鲜有新闻证据能够证明经济学界曾因未能预测大萧条而引起过民愤。那么,为什么最近这次经济危机爆发后,经济学家们的遭遇如此不同?同样都未能预见到危机的到来,为什么经济学家如今会如此不受社会信任?

        一方面,可能是因为许多经济学家都沾沾自喜地鼓吹“有效市场假说”,似乎让许多人以为资产价格不存在崩溃的可能性。虽然包括我在内的少数凡人曾对股价房价过高提出过警告,但都被市场全知论的信徒们选择性无视了。后来,股票和房地产市场双双崩溃,使经济学家的公信力大受折损。

        但即使如此,一味批评经济学家也有失公平。医生不能预测所有的疾病,而我们不会责怪医生。因为在很大程度上,我们的病症是随机的,即使医生不能告诉我们未来一年会得什么病,或者消除所有的病痛,我们仍然对他们力所能及的帮助感到欣慰。同样,大多数经济学家要面对的问题远远不止预测股市前景或失业率,对于他们的努力我们应表示感谢。

       布鲁金斯学会的罗伯特·利坦在新书《万亿美元经济学家》中提出,经济学家们为“美国和世界其他地区创造了数万亿美元的收入和财富。”鉴于经济学家数量相对较小,这份贡献听起来似乎相当伟大。简单的算术将便于我们理解这种说法。例如,(我即将就任主席的)美国经济学会只有两万名会员;如果他们创造了2万亿美元收入和财富,那么每名经济学家创造的财富约为1亿美元。

        质疑的人可能会问:“既然经济学家都这么聪明,为什么他们不是最富的人呢?”答案很简单:大多数经济思想是公共产品,思想的创造者不能申请专利或以其它方式独占思想。大多数经济学家虽不算富有,但这并不意味着他们没有使许多其他人变得富有。

       利坦的书有个非常有意思的地方,他详细地罗列了许多企业经营和经济管理的小贴士,它们都是定价优化、销售机制、垄断监管、自然资源管理、公共产品供应以及金融等层面的小智慧。单独来看,没有哪条值得一万亿美元,但加在一起,利坦的结论便显得有道理了。

       约翰·齐格弗里德2010年编辑了《学好经济学,过上美好生活》这本书,强调这种创新对现实世界的影响:碳排放交易、劳动所得税抵免、低贸易关税、就业支持政策、更有效的货币政策、无线电频谱执照拍卖、交通部门去监管化、延迟接受算法、开明的反垄断政策、完全志愿兵役、以及巧妙利用信用违约期权增加退休金储备等。

       利坦和齐格弗里德在各自的书中都提到了许多经济学创新的实例,它们证明经济学家们做了大量极有价值的工作,他们通过认真努力提供确凿的证据。是的,正如医生们没法预测疾病一样,大多数经济学家都没能预测到金融危机;但是,正如医生们一样,经济学家们给世人生活带来的改善也是显而易见的。

       (观察者网杨晗轶译自世界报业辛迪加)

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